Precisamos repensar nosso sistema alimentar para impedir o surgimento de novos patógenos

Quando um novo patógeno perigoso é lançado, como estamos vendo, pode ser difícil, senão impossível, impedir que ele se torne global. Um tão contagioso como o SARS-CoV-2 tem o potencial de infectar toda a humanidade.

Oitenta por cento dos casos podem ser benignos, mas com um número tão grande de hospedeiros suscetíveis, os números que sofrem de doenças graves e morrem ainda podem ser chocantemente altos.

Portanto, a única resposta sensata à pergunta, como impedimos que isso aconteça novamente, é: fazendo todo o possível para impedir que esses patógenos infectem os seres humanos em primeiro lugar. E isso significa examinar atentamente o nosso relacionamento com o mundo natural e, particularmente, com os animais que nos sustentam.

O SARS-CoV-2, como o vírus influenza e muitos outros micróbios causadores de doenças, infectou inicialmente um animal – provavelmente um morcego no caso do SARS-CoV-2. O termo para quando um micróbio desse tipo salta a barreira da espécie para os humanos é “transbordamento”.

A propagação sempre aconteceu, mas foi acelerada pela introdução da agricultura há cerca de 12.000 anos atrás, que aproximou os seres humanos e os animais que eles domesticavam – tornando o salto mais fácil.

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O século passado viu uma trégua na repercussão, em grande parte devido à melhoria da nutrição e da higiene, mas voltou a aumentar nas últimas décadas. Isso tem a ver, em parte, com o grande número de pessoas e com a extensão em que estamos conectados por meio de viagens e comércio global, mas há evidências crescentes de que isso também está relacionado à maneira como produzimos nossa comida – e, em particular, à novas maneiras pelas quais a agricultura moderna une humanos, animais e micróbios.

O problema vai muito além dos mercados de alimentos na China, implicando sistemas de produção de alimentos em todos os continentes. Lidar com esse problema não impedirá essa pandemia, mas se a experiência mundial do Covid-19 tem um lado positivo, pode ser que isso nos estimule a levar a sério nosso papel na fabricação de nossas próprias doenças.

Agricultural laborers spray against insects and weeds inside the orchards of a fruit farm in Mesa, California.

A lista de doenças exóticas que se tornaram recentemente problemas humanos é impressionante

“Neste século, já treinamos novos tipos de peste suína africana, Campylobacter, Cryptosporidium, Cyclospora, Ebola, E. coli O157: H7, febre aftosa, hepatite E, Listeria, vírus Nipah, febre Q, Salmonella, Vibrio, Yersinia, Zika e uma variedade de novas variantes da gripe A, incluindo H1N1 (2009), H1N2v, H3N2v, H5N1, H5N2, H5Nx, H6N1, H7N1, H7N3, H7N7, H7N9 e H9N2 ”, escreveu o biólogo evolucionário Rob do Corpo de Pesquisa em Agroecologia e Economia Rural em Saint Paul, Minnesota, em 29 de janeiro. “E quase nada de real foi feito sobre nenhum deles.”

Wallace é o autor de Big Farms Make Big Flu (2016) e um crítico franco do agronegócio, mas ele não é o único a ter notado que as práticas agrícolas estão moldando nossa ecologia de doenças – e não de um jeito bom.

O epidemiologista espacial Marius Gilbert, da Université Libre de Bruxelles, na Bélgica, e colegas, demonstraram claramente uma ligação entre a produção intensiva de aves e o surgimento de formas altamente patogênicas da gripe aviária, por exemplo.

E um estudo de 2015 publicado por Martha Nelson, do National Institutes of Health dos EUA, e colegas, demonstrou que a Europa e os EUA – os maiores exportadores de suínos do mundo – também são seus maiores exportadores de gripe suína.

Uma gripe suína que se espalhou para os seres humanos foi o que causou a mais recente pandemia de gripe, em 2009, cujos primeiros casos foram registrados na Califórnia.

Normalmente, quando um novo patógeno surge em uma população hospedeira e, assumindo que é transmitido diretamente de hospedeiro para hospedeiro, gradualmente modera sua virulência, a fim de manter esses hospedeiros vivos por tempo suficiente para espalhá-lo por toda parte.

Mas em uma fazenda industrial – onde, digamos, as galinhas, são densamente compactadas e a transmissão de hospedeiro para hospedeiro é fácil – a pressão evolutiva no patógeno para moderar sua virulência é aliviada.

E porque essas galinhas tendem a estar próximas dos clones genéticos – devido a décadas de seleção de características desejáveis, como carne magra -, um patógeno introduzido nessa população de galinhas pode atravessá-la sem qualquer “quebra de fogo” genético para retardar seu progresso. Experiências e observações de campo demonstraram que essa passagem em série através de uma população hospedeira pode aumentar a virulência do patógeno.

Pensa-se que duas formas relativamente novas e perigosas de gripe aviária, o H5N1 e o H7N9, tenham se espalhado pelos seres humanos na China, cuja indústria avícola passou por rápida industrialização a partir dos anos 80. Mas mecanismos semelhantes podem estar em ação nos rebanhos suínos muito além da China.

A síndrome respiratória e reprodutiva dos suínos (PRRS), uma doença de porcos que foi descrita pela primeira vez nos EUA no final da década de 1980, se espalhou para os rebanhos em todo o mundo. Cepas de PRRS detectadas recentemente na China são mais virulentas do que as americanas primitivas.

O reservatório inicial foram os morcegos

Embora o reservatório animal original para o SARS-CoV-2 tenha sido provavelmente um morcego, os cientistas pensam que o vírus passou por um hospedeiro intermediário antes de se espalhar para os seres humanos.

Esse animal – possivelmente o mamífero espinhoso chamado pangolim – provavelmente foi vendido como alimento em um mercado na China. A maioria dos animais vendidos nesses mercados é produzida por pequenos agricultores, não por grandes preocupações industriais, mas os dois não são facilmente separáveis.

Muitos pequenos agricultores adotaram o cultivo de espécies de animais “selvagens” depois de serem expulsos do gado pelos grandes conglomerados agrícolas – e seu êxodo foi acelerado pelo aparecimento economicamente desastroso de doenças como o PRRS em seus rebanhos.

À medida que as fazendas de grande escala tomavam cada vez mais terras, os pequenos proprietários também eram deslocados geograficamente – mais perto de zonas difíceis de cultivar, como florestas, onde morcegos se escondem. O risco de um vírus do morcego se espalhar para um pangolim ou outro mamífero, e daí para o homem, aumentou.

Em outras palavras, diz Wallace, as causas da propagação do SARS-CoV-2 estão em uma complexa rede de relacionamentos e na maneira como elas mudaram no tempo e no espaço.

As forças que moldam nossa ecologia de doenças – e impulsionam o surgimento de novas doenças infecciosas – podem ser rastreadas até uma população humana crescente, cada vez mais rica e cada vez mais urbanizada, e as escolhas comportamentais que a população faz.

As doenças infecciosas não são a única desvantagem desse crescimento ou dessas escolhas. Outros incluem resistência antimicrobiana e emissões elevadas de gases de efeito estufa.

Um patógeno que causou uma pandemia

Embora não pareça agora, fomos desanimados com o SARS-CoV-2. Especialistas sugerem que sua taxa de mortalidade – a proporção de pessoas que adoecem e morrem – provavelmente se estabelecerá em torno de 1 a 2 por cento, quando todos os dados estiverem disponíveis.

É sem dúvida um patógeno perigoso, mas o H7N9 mata quase um terço dos humanos infecta e H5N1 uma proporção ainda maior. Nenhum deles causou uma pandemia – ainda – mas a perspectiva de sua disseminação global não vale a pena pensar e, enquanto isso, novas zoonoses continuam surgindo.

Podemos impedir ou pelo menos retardá-los, mas para isso precisamos começar a falar sobre nossas escolhas de estilo de vida e as indústrias que as satisfazem. A hora de fazer isso é agora.

Fonte: time.com

Traduzido e adaptado por equipe Ktudo.

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